審視運動如何影響記憶時,很難不提起失智症有多普遍。目前,有超過五百萬名美國人患有阿茲海默症。這也是一種失智症,全世界每七秒就有一人被診斷出患有此疾病。照這樣發展下去,到了2050年,將有1.5億人罹病。這些數字和這個疾病一樣嚴重。

由於受這種疾病影響的人數眾多,藥廠一直在失智症的研究上投入大量資金,每年更有數十億美元專門用於開發相關藥物。不幸的是,如此龐大的花費也沒有達到多好的效果,因為截至目前為止,仍然沒有任何有效的藥物能治療失智症。  

散步預防失智症  

科學家們不像藥廠有那麼多經費研究如何阻止失智症發病,但是他們依然得到了驚人的發現。幾年前,他們發現每天散步可以降低40%的失智症罹患率,令人失望的是,當時的媒體並不關注這項驚人的成果。  

但是,如果有種藥能發揮這種效果,它一定會成為史上最暢銷的藥品,也會是繼抗生素之後最具開創性的發明。開發出這種藥的科學家更會因此拿下一座諾貝爾獎。我們如果知道這種藥的存在,一定會爭先恐後地將此藥拿給自己的親人或自己服用,以預防罹病的機率。  

不過,就像前面提到的,科學家們發現的並非是真正的藥物,而是散步三十分鐘這個方法。還不用每天都走,一週五次就夠了。  


瑞典國民醫師安德斯・韓森:「在本書中,我將向你介紹『運動』和『科學訓練』對大腦產生的巨大影響,以及其中的機制。」暢銷50萬冊瑞典國民書《真正的快樂處方

這項巨大的成果不僅遭到媒體忽略,還被很多醫生忽視。很多科學家和醫生只關注他們自己的研究,比如尋找阿茲海默症的致病基因。相關基因的研究確實是重要的,畢竟它是阿茲海默症的主要病因之一,確診患者的親屬同樣罹病的可能性會比較高。但是對大部分的人來說,基因並沒有運動重要。研究明確顯示,需要擔心得失智症的是久坐不動的人,而不是那些父母或祖父母患有失智症的人。  

可悲的是,許多失智症患者的家屬認為,得病是命中註定的,運動與否一點都不重要。這真的很糟糕,因為對他們來說,運動尤其關鍵!多數人的確可以透過規律運動,克服自身的遺傳厄運。

真正令人費解的是,為什麼媒體不願意宣傳運動的好處?

可能是因為遺傳和藥物研究總被認為是非常高科技的東西,這樣的產品會激發集體想像力,從而被媒體所報導。相較之下,定期散步的益處雖然很大,但聽起來比較平淡乏味。我們一開始都覺得,投入大量資金研發的藥物應該是比散步更有效的產品。但事實並非如此!從實際情況看來,散步依然是治療失智症的最佳良藥。 

給大腦一個更好的生活環境

散步為何能如此有效預防失智症?理論上,不是應該玩填字遊戲、數獨這一類的智力運動來鍛鍊大腦嗎?怎麼是運動雙腿?然而,每天散步一次的效果,卻遠大於每天做一次填字遊戲。這不僅能預防失智症,還可以保護其他所有認知能力。  

我們的大腦在散步或跑步時,並沒有停止運轉,反而同時在處理眾多心智歷程:綜合處理各種視覺刺激的同時,運動中樞得調節身體的移動,然後還需要知道自己身處的地方和下一秒要去的地方,這些都需要更多大腦區域參與。例如打網球這種複雜的運動,便需要更多大腦系統同時參與。和在紙上寫寫畫畫、主要由語言中樞參與的填字遊戲相比,運動要花更多腦力。  

此外,我們的大腦並不是一個封閉的結構,而是「泡在」各種經過微調與相互影響的營養物質和生長物質溶液中。為了讓大腦愉快地「沐浴」在各種營養液中,流經大腦的血壓必須穩定、血糖和血脂濃度也必須保持平衡、身體內的自由基數量不能太高,也不能有過度的發炎症狀(人體內總有一定程度的發炎)。現在我們知道,活動身體時,這些因素都受到正面的影響。這表示,運動的人有著更適合大腦的理想環境。  



身體和大腦並不是兩個獨立的個體。運動會對身體產生許多正面影-如穩定的血糖和低量的自由基,進而得以強化大腦。一顆強壯的心臟會輸出足夠血液,為大腦提供所須的能量。俗話說「健康是生命之本」,這可不是陳腔濫調,而是事實。  

那麼,需要多大的運動量才能降低罹患失智症的風險呢?科學研究顯示,以步行或慢跑來界定運動強度,每週150分鐘,或每週五次、每次半小時即可;每週跑三次,每次20分鐘也可以獲得同等的效果。  

目前還不確定重量訓練對失智症有什麼好處,所以最好還是持續進行已被證實有效的事情:走路或跑步,而不要去健身房練肌肉。  

運動會保護你的記憶,避免它消散再也找不回。雖然年紀會損害多數人的記憶力,但有些記憶喪失則與失智症本身沒有任何關係。主要原因在於海馬迴的萎縮、流經大腦的血流減少、大腦不同區域間的聯繫減弱。但如果我們保持運動的習慣,就能明顯減緩這些過程發生的速度。無論是否深受失智症所苦,運動都能替你踩剎車,阻止大腦衰老並改善記憶力。  


(歐嘉.柯黛格)

健康老化  

加拿大運動明星歐嘉.柯黛格於2014年6月去世,享耆壽95歲,一生獲得令人難以置信的豐功偉業,其中包括超過30項世界紀錄和750面金牌。

你沒聽過她的名字嗎?這並不奇怪:歐嘉直到77歲才開始接受專業的田徑訓練。她最喜歡的兩個運動項目是跳遠和百米衝刺。在她度過90歲生日之後,便被認定為世界上最年長的跳遠運動員。在她職業生涯的最後幾年,她的競爭範圍縮小了許多。事實上,她通常沒有任何競爭對手,只要參加比賽就能獲得金牌。  

過了75歲還在參加體育訓練和比賽的人確實很少,這個年紀才開始進行這種專業訓練的人,更是寥寥無幾。這就是為什麼有一群科學家問她,能不能透過磁振造影檢查她的大腦。科學家們想要知道的是,運動是否會影響高齡者的大腦,以及具體影響的方式又是什麼。  

歐嘉同意接受檢查。科學家把她的檢查結果與其他90多歲的人(平時基本上處於安靜狀態,不會參加體育比賽)比較,結果發現歐嘉的大腦更健康、有更大的海馬迴和漂亮的白質。她的大腦並不只是看起來很好,就連記憶也遠遠優於同齡者。  

我們不能自然而然認為是運動讓歐嘉處於更好的狀態,也有可能是她從一開始就已經和同齡者不一樣了。然而,她的運動量對其大腦的健康狀況來說,是一個更合理的解釋。  

歐嘉的高強度運動被科學家稱為「身心健康老化的完美典範」。她證明了從大腦的角度來看,開始運動永遠不會太晚。無論幾歲進行運動,大腦都會變得更強壯。而且,你並不需要以打破任何世界紀錄或贏得獎牌為目標。  



藍色寶地  

世界上有些地區的長壽人口比例很高,多數人都能活到歐嘉.柯黛格的年紀,甚至更久,而且也不會罹患失智症。這些神祕的地域被我們稱為「藍色寶地」:義大利的薩丁尼亞、日本的沖繩、哥斯大黎加的尼科亞半島、瑞典的斯莫蘭(Småland)。  

這些地方有什麼長壽的祕方?為什麼這麼多百歲老人都有如此好的記憶力?  

當科學家企圖找到這些地方的長壽奧祕,他們發現一些有趣的東西。首先,藍色寶地都不在大城市,反而座落在小社區或遙遠島嶼上。那裡的人們有密切的社會連結,多半是幾代人一起生活,很少有人獨居。此外,這些地方的人不會吃太飽,而是管控飲食熱量,但也沒有節食。另一個常見因素是,藍色寶地的人們經常運動(日常活動),而不是高強度的運動。  

科學家們不知道是哪些因素,讓這些地區的人們既長壽又不容易得失智症,也有可能是好幾個因素組合的成果。值得一提的是,儘管人們一直認為「接受教育可以預防失智症」,但是藍色寶地的居民教育程度平均卻比較低。  

運動有助於延長壽命,這不僅是一種可能性,而且基本稱得上是事實。此外,這些人既享受運動帶來的好處,又可以不罹患失智症,更不須花工夫運動,因為他們的日常活動量就能夠保護他們。  這又多了一個很好的理由,讓你開始每天運動。不妨天天散步、多走樓梯、抵達目的地前提早一、兩站下車吧!

本文摘錄自《真正的快樂處方:瑞典國民書!腦科學實證的健康生活提案
本書延伸閱讀:這個快樂處方,竟能讓大腦變年輕、提升記憶力、變聰明,有效又沒副作用!


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